Los monos prehistóricos navegaron de África a América del Sur en balsas hace 30 millones de años

La evidencia fosilizada de una especie de primates ahora extinta sugiere que los monos prehistóricos viajaron más de 900 millas en balsas naturales.

Dorien de VriesLos investigadores flotan por el sitio fósil de 32 millones de años detrás de ellos, en el Río Yurúa en Perú.

Si bien los monos de hoy en día son bastante inteligentes, los fósiles encontrados cerca de la frontera de Perú y Brasil han revelado cuán inteligentes eran realmente sus especies ancestrales.

Un nuevo estudio encontró que una tripulación de monos ahora extintos cruzó el Atlántico en una balsa natural, desde África hasta América del Sur, hace 35 millones de años.

Según el Smithsonian , los antepasados ​​de los monos capuchinos y lanudos de hoy llegaron por primera vez al hemisferio occidental flotando sobre esteras de vegetación y tierra.

El estudio de la Universidad del Sur de California, publicado en la revista Science , postula que una especie completamente diferente, ahora extinta, hizo lo mismo.

Según CNN, los expertos ahora creen que esta especie prehistórica de parapitecidos, apodada Ucayalipithecus perdita, hizo el viaje de 900 millas durante una tormenta tropical. 

Lo más fascinante es que su diminuta estatura pudo haber sido lo que les permitió sobrevivir a un viaje tan traicionero.

Erik Seiffert Escaneos de los molares fosilizados descubiertos en el Amazonas.

“Hubiera sido extremadamente difícil, aunque los animales muy pequeños del tamaño de Ucayalipithecus tendrían una ventaja sobre los mamíferos más grandes en tal situación, porque habrían necesitado menos comida y agua que su balsa de vegetación podría haberles proporcionado”, dijo el autor del estudio Erik Seiffert.

“Presumiblemente, esta es la razón por la que la mayoría de estos eventos de dispersión sobre el agua que conocemos en el registro fósil involucran animales muy pequeños”, agregó Seiffert.

Seiffert descubrió un conjunto de cuatro dientes fosilizados de este segundo grupo de primates en las orillas del río Yurúa en Perú. Se pensaba que la especie en cuestión solo había vivido en África hasta que el paleontólogo desenterró la evidencia de una roca de 32 millones de años.

La paleoprimatóloga Ellen Miller, de la Universidad de Wake Forest, explicó que “los dientes parapitecidos son distintivos”, lo que significa que es muy poco probable que otra forma de mono o animal pudiera haber crecido los dientes que se encontraron fosilizados en Perú.

Quizás lo más sorprendente fue la forma de viajar de Ucayalipithecus .

Las “balsas” eran pedazos de tierra que se desprendían de la costa en condiciones climáticas adversas. 

Los pequeños primates ingeniosos abordaron estas pequeñas islas flotantes y se dirigieron hacia el Nuevo Mundo, millones de años antes de que surgiera ese apodo.

Investigadores en Perú, cerca de la frontera con Brasil, secando sedimentos al sol en pantallas básicas.
Erik Seiffert Investigadores en Perú, cerca de la frontera con Brasil, secando sedimentos al sol en pantallas básicas.

Los investigadores generalmente están de acuerdo en que solo hay otras dos especies de mamíferos “inmigrantes” que sobrevivieron a un cruce del Atlántico, aunque su método de viaje todavía es objeto de un intenso debate.

Los monos del Nuevo Mundo, o primates platyrrhine, cinco familias de monos de nariz plana que se encuentran hoy en América del Sur y América Central, fueron los primeros. 

El otro era una especie de roedor, denominado caviomorfos , que son antepasados ​​de animales como el capibara.

En cuanto a estos primates ahora extintos, hicieron su viaje durante el Eoceno tardío, cuando la extensión entre los continentes africano y sudamericano medía entre 930 y 1300 millas. 

Aunque sigue siendo bastante viaje diario, está muy lejos de la distancia actual de 1,770 millas.

“Creo que todos sacuden la cabeza ante los primates que hacen rafting en distancias largas o incluso moderadas”, dijo Miller.

Aunque es difícil de comprender para algunos, animales como los lémures y los tenrecs tomaron balsas naturales similares desde el continente africano hasta Madagascar. 

Por supuesto, eso es solo alrededor de 260 millas, pero la teoría de que los animales han usado trozos de vegetación para saltar de islas o continentes es un hecho.

Imágenes de balsas naturales flotando por el Canal de Panamá en 2010.

Seiffert explicó que el Eoceno tardío vio un período global de enfriamiento durante el cual muchas especies de primates antiguos en Europa, Asia y América del Norte se estaban extinguiendo. 

Aunque no hay evidencia de una ruta alternativa para cruzar el océano, el propio Seiffert tenía sus dudas.

“Tengo que admitir que era mucho más escéptico sobre el rafting hasta que vi un video de matas de vegetación flotando por el Canal de Panamá, con árboles en posición vertical y tal vez incluso fructificando”, dijo.

Sin embargo, este no fue un viaje agradable para los animales. 

Los investigadores creen que hubo tormentas intensas en ese momento, con los monos aferrados a los árboles y evitando el caos de los escombros arremolinados. 

Al final, estos fósiles agregan una pieza invaluable del antiguo rompecabezas ecológico de América del Sur.

“El descubrimiento de Ucayalipithecus revela que, durante el último siglo más o menos, nos hemos perdido un capítulo completo en la crónica de la evolución de los primates en América del Sur”, dijo Seiffert.

Además de eso, los fósiles fueron descubiertos tierra adentro del continente, a unas 2.400 millas de la costa este de América del Sur. 

Eso significa que los parapitecidos no solo cruzaron el océano, sino que prosperaron una vez que llegaron.

“Las implicaciones de esta investigación deberían cambiar las reglas del juego en la biogeografía de primates”, dijo Miller. 

“Creo que los investigadores estarán más interesados ​​en modelar estos eventos, diciendo ‘Está bien, sabemos que esto sucede, entonces, ¿bajo qué circunstancias podemos esperar que ocurra?'”

Después de aprender sobre los monos prehistóricos que utilizaron balsas naturales para cruzar el Atlántico hace más de 30 millones de años, conoce la cerveceria mas antigua del mundo . Luego, aprenda sobre el nuevo estudio que revela como el planeta nueve mato a los dinosaurios

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